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Hermano Toby, el religioso que se movió entre escándalos, políticos y una de las iglesias más influyentes de El Salvador

Políticos, religiosos y miles de feligreses se cobijaron bajo la sombra del Hermano Toby, el religioso que construyó una de las iglesias más influyentes de El Salvador.

Hermano Toby, el religioso que se movió entre escándalos, políticos y una de las iglesias más influyentes de El Salvador

El nombre de Edgar López Bertrand puede sonar desconocido para muchos salvadoreños y extranjeros, no así el del Hermano Toby. Esa fue su marca personal, la que tomó por su parecido físico con un personaje de caricaturas.

Pero el Hermano Toby consolidó cientos de fieles como de detractores a lo largo de su vida. Desde quienes le agradecen haber conocido el camino de Dios hasta aquellos que criticaron lo que consideran haber hecho de su comunidad religiosa "un negocio".

Nacido en Chalatenango el 30 de septiembre de 1939, la vida del Hemano Toby estuvo rodeada de cientos de historias que incluyen las polémicas y críticas por la forma de llevar su vida personal.

López Bertrand fue estudiante del Liceo Salvadoreño en una época donde estudiar en ese colegio era sinónimo de tener dinero.

Tras concluir su bachillerato se graduó como ingeniero agrónomo en la Escuela Nacional de Agricultura (ENA), según una descripción que aparece en el portal de la iglesia que dirigió por casi 40 años. Posteriormente se radicó en Estados Unidos donde logró el título universitario de ingeniero mecánico.

Su formación religiosa la completó en Temple University en Chatanuga, Tennessee, donde se graduó como pastor en 1975.

El Hermano Toby fue además un amante de la velocidad. De muchos es conocida su pasión por los autos y las motos.

La creación de una iglesia poderosa

Tabernáculo Biblico Bautista

Una imagen de los inicios de la iglesia del Hermano Toby. Foto: Tabernáculo Bíblico Bautista "Amigos de Israel"

En 1979, ya de vuelta en El Salvador, funda la iglesia Tabernáculo Bíblico Bautista "Amigos de Israel". Los primeros cultos se desarrollaron en la que entonces era la casa de Toby, en la colonia Miramonte, para luego trasladarse a Antiguo Cuscatlán.

Fue en diciembre de 1983 cuando la sede del Taber, como la llaman los feligreses, se estableció en la colonia Escalón. Desde entonces, el crecimiento exponencial de la iglesia fue evidente.

Según el portal web de la iglesia, a Toby "Dios le ha utilizado grandemente, edificando una obra ministerial gigantesca". La iglesia se precia de tener "más de 65,000 miembros, los cuales, con su fidelidad como diezmadores han hecho posible la apertura de más de 200 iglesias y 200 campos misioneros".

Precisamente ese nivel de movilización le permitió al Hermano Toby convertirse en un aliado perfecto para políticos que, en épocas de campaña electoral, se le acercaron en busca de la venia propia y de los feligreses para captar votos. Así, desfilaron por su iglesia políticos como Elías Antonio Saca, Ana Vilma de Escobar, Norman Quijano y otros también de izquierda.

Uno de los últimos políticos que se conoce se reunió con el pastor y su hijo fue Carlos Calleja, con quien tuvo una comida en julio pasado.

Su influencia también le valió para ser nombrado Hijo Meritísimo de El Salvador por la Asamblea Legislativa. De hecho, tan pronto se conoció la noticia de su fallecimiento, los diputados interrumpieron la plenaria de este miércoles para pedir una modificación de agenda y realizar un minuto de silencio en honor al religioso.

Toby comiendo con Carlos Calleja

Incluso por su iglesia desfilaron personajes como los criminales condenados "El Viejo Lin" y "El Sirra", quienes llegaron a hablar a un culto sobre la tregua entre criminales contrarios que se estaba fraguando en aquel momento con el aval de autoridades del gobierno de Mauricio Funes.

Ese sermón fue presidido por Toby Jr. y le valió el escarnio público de su padre, quien tuvo como característica ventilar diversos temas de su vida privada ante los feligreses. No en vano fue en un culto en donde aceptó su relación marital con Gabriela Guadalupe Flores, una mujer casi 50 años menor que él. Flores fue su cuarta esposa.

Los escándalos en la vida del Hermano Toby

El pastor general del Taber vivió varios episodios controvertidos. Desde estar encarcelado en Estados Unidos, pasando por fotos en las que aparecía fuertemente armado, sus cuatro matrimonios y varios hijos, críticas por el elevado nivel de seguridad personal que utilizaba hasta rumores de violencia intrafamiliar, fueron parte de la vida del religioso.

El 16 de mayo de 2005, López Bertrand fue noticia al ser detenido en Houston, Estados Unidos, por haber proporcionado información falsa sobre su hija adoptiva al momento de tramitarle el pasaporte. Estuvo en prisión tres meses hasta que una jueza le ordenó la libertad asistida tras el pago de una multa.

Otro tema que siempre ventiló públicamente fueron sus cuatro matrimonios, el último de ellos con Gabriela Fuentes, una mujer cuyas hermanas están vinculadas a una banda denominada "Viudas Negras", porque la Fiscalía las acusa de matar a hombres para obtener dinero y bienes. Este caso fue hecho público apenas dos días antes de la muerte del pastor por El Salvador Times.

Incluso, desde su círculo cercano, este periódico conoció que existía el temor que la recaída súbita en la salud de Toby se debió a un envenenamiento. Esa hipótesis, sin embargo, tendrá que comprobarse o rechazarse mediante análisis de una autopsia.

Las enfermedades del pastor

El Hermano Toby también sufrió diversos achaques de salud. Fue operado del corazón en varias ocasiones, además de sufrir en 2012 un accidente cerebrovascular hemorrágico, que fue provocado por su hipertensión.

Por ese motivo debió ser operado.

También le fue colocado un marcapasos debido a los problemas cardiacos que sufría.

Pese a todos los padecimientos que tenía, en un culto que fue retransmitido el día de su muerte se le escucha decir a los feligreses: "Se los voy a decir en hebreo, esta babosada no me detiene".

A inicios de noviembre de 2017, su hijo, Toby Jr. confirmó que el pastor general atravesaba momentos difíciles de salud que lo llevaron a que le practicaran diálisis. 

Este miércoles a las 11:10 de la mañana, el mismo Toby Jr. confirmó la muerte de "nuestro padre y pastor general".

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